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留美生物学博士谈申请

2006-08-11 11:48

  美国教授对外国学生的指导(指一对一,论文研究训练的指导)有今不如昔之感叹!讲得比较难听一点,就是教授不满意学生的素质与用功程度;研究生也不满意教授指导论文有点“放牛吃草”的味道。两年前笔者出国留学的动机,其中有一项最重要的就是希望能够得到“良师”的指导。笔者当时认为不论从思维训练、从语言能力或从研究方法及潜能发挥,在美国接受高等教育“理论上”来说都应是最好的。然而笔者来美之后的感觉是教授花在指导学生上的时间并不多,有些“名牌”教授挂在他名下的博士班研究生就有十来个,如果再加上授课与教授自己的研究内容,他们很少有时间来关心你。笔者所在的公共卫生学院,这种情形似乎很明显。笔者在未出国之前常有一种错觉——就是美国教授会像Host Family一样把学生当做自己家庭的一份子给予指导。结果到此地后才发现,师生的关系并无想象中那么好。笔者推想也许现在年轻教授们的想法与你我差不多,都是“快餐文化”之下的产物。如果您有被“利用”的价值,帮他做研究,也许他会收你为学生;但假如你是一只“菜鸟”,他会对你不理不睬。

  所以在申请学校之前,一定要先考虑自己的能力(不能只有兴趣与理想)。比较慎重的申请者甚至还要考虑未来的市场需求、竞争态势。笔者读的是一些国内过去所没有的“东西”——分子生物医学领域。笔者心想医学的发展将来必然走向分子医学,认为当时在美国学习正是时候,于是就大胆地申请许多名校。在索取申请表格时,各校教授、系主任的来信都写得很客气,好像把你当作未来的“诺贝尔奖”得主,有些教授还亲自用钢笔签名。当时笔者接到这种信,还很天真地以为他们都是冲着我写的。其实这些都是WORD PERFECT文书处理之下的产物,在此地医学院名牌教授的推荐信都备有电脑拷贝件,要介绍信很简单,四段范文首尾两段不变,中间两段改一改就是一篇文情并茂的推荐函了,如果再配以精美的信笺和教授的亲笔签名,还真可以掩乱人耳目。

  关于录取过程,笔者以自己所知的录取经验来说明。录取办公室找一些志愿者先将每个人的托福、GRE 成绩一字排开,例如GRE2000以上、托福600以上为初选;GRE2100、托福620为复选;当然GRE2200、托福 650为雀屏中选。说穿了与选“中国小姐”没有两样。更好笑的是本校医学院研究所某排名第一的科系,还要申请者贴照片。这就奇怪了,难道其貌不扬的人就不能念博士?其实照片在ETS所寄的托福正式成绩单上已经有了。难怪该系的一些年轻貌美的助教讲“分子细胞生物与遗传”,如果不说她是教授,在街上碰到还真会发生:“你是我高中同学?我是你高中老师!”的电视笑话。

  最后让我们言归正传谈选校,首先请您好好地“做功课”,把选校当作和考GRE一样。好好读一读选校指引(Peterson's Guide)背页的教授研究论文集注,先找出您的研究方向;然后客观地把你的在校成绩、GRE、托福成绩做个自我评估,可以分为优、中、劣三等。此地博士(分子医学遗传类)入学基本资格为托福600分,GRE2000分;GRE学科测验(生化、分子生物与遗传)要在80%左右。

  一般美国学生不顶聪明,基本的生物统计、算术开方都要搞半天。不过他们的分子生物实验,却是从高中就开始“玩”起,经过大学四年的熏陶,程度好的学生老早就有著作发表于期刊,自不必说到研究阶段了,有的已经到了炉火纯青的境界。在医学科技的发展上,我们的留学生已经失去当年数理比人强的优势了。虽然在数学上,我们的竞争优势仍在,不过美国人不玩这一套。你懂的他不见得考你,而你不懂的实验技巧与设计,他一考你就完了。

  笔者要忠告那些想念分子生物的同学,没有进过实验室的,申请时请慎重考虑。因为考试考的几乎全是实验过程中发生问题的解决对策。脑筋清楚又有研究经验的人,答案只有两行;若无研究经验,就算你看书开夜车,考卷写得满满的也不见得拿高分。在美国读学位,生物的高深理论,一定要有良好的实验设备相配合,同时也要有强大的团队研究组合以及工作群体才能发挥功效,这些都必须依靠强有力的资金作后盾。以国内目前的环境,不要说大规模的研究计划,即使为小型的研究专案申请资金,也要让教授们争得脸红耳赤,说穿了就是因为没钱!

  每个人都可听到不同的“留学故事”或“留学心情”,虽然情节不甚一致,却也真正是人生历练与心血体验,切勿等闲视之。若能仔细阅读并思索内涵,自然受益无穷。

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