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火星上的生命(2)

2007-04-02 10:09British Council

火星上的生命

天文学家怀疑火星上存在或者曾经存在有微生物。ExoMars 计划是由欧洲太空总署资助的首个探索火星生命的项目。自从17世纪以来,人们对火星是否存在有智慧生物的可能性表现出了极大的兴趣。科学投机助长了这种乐观的猜测,即火星曾经向地球一样,有大陆、海洋甚至由火星生命为浇灌沙漠而开凿出来的“运河”。二十年代早期美国政府甚至要求无线电站监测寂静的太空,以便于截获有可能的火星人的通讯。

70年代的火星探测行动打消了对火星是否存在有生命的任何疑问。结果这个红色星球变成了人类的激动人心的移居目的地。如今,分子水平的火星和地球的比较以及由英国研究开发的生命探测芯片在致力于寻找基于碳分子的生命迹象的ExoMars任务中扮演了极其重要的角色。

生命的测试

莱卡斯特大学的Mark Sims博士,作为该项目的主管,是这样描述生命探测芯片原理的:“我们使用的微型感受器由一些蛋白组成,它的作用就像一个锁一样。而我们要寻找的微分子就像是一把开锁的钥匙”。

Sim博士解释道,这个过程就像是在进行一场“怀孕测试”一样。“我们让这些微型感受器流过有机生物分子。这些分子就像小斑点一样被粘在感受器的表面。通过显影技术我们把这些有斑点的图像拍下来传回地球,然后再通过分析这些不同的点的发光情况就可以判断出这个微分子是什么了”。

生命的迹象

潜在的微分子类型被缩减至63种,分成了4大类。Sim博士是这样描述这四大类的分子的:“第一类是陨石降落在地表形成的含碳分子;第二类是大约3到4百万年前已经绝种的生命遗留下来的标记;第三类是生命存在所显示的微分子;空间飞行器的废弃物分子”。

人类也可以进一步受益于LMC的敏感性。Sims博士强调了LMC在健康检测,探测医院的细菌水平,或者在犯罪现场探测微分子犯罪证据的效用。而与此同时,我们正积极的等待ExoMars任务所传回的东西来确认火星的生命痕迹。

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